Распределение налогового бремени между плательщиками представляет первостепенный интерес не только с точки зрения справедливости, но и с позиций воздействия налогов на аллокацию ресурсов. Налоговые обязательства физических и юридических лиц определяются на основе норм, устанавливаемых законодательством. Однако налогоплательщик, реагируя на эти обязательства, старается вести себя так, чтобы, в конечном счете, уменьшить ту часть налогового бремени, которую ему предстоит нести.

Экономические последствия налогообложения прибыли могут, в принципе, анализироваться исходя из посылки, что налог действует в отдельной отрасли. В этом случае задача состоит в том, чтобы модифицировать анализ распределения налогового бремени на рынке отдельного товара или услуги применительно к ситуации, когда налоговые обязательства определяются не по отношению к сумме продаж либо добавленной стоимости, а по отношению к доходу производителя за вычетом всех видов затрат.

Налогоплательщики реагируют на введение или повышение налога двояким образом. Они, с одной стороны, минимизируют свои налоговые обязательства, соответствующим образом изменяя структуру и интенсивность продаж, покупок и производства, а с другой - стараются по мере возможности переместить налоговое бремя на контрагентов. Оба пути имеют в своей основе нечто общее, а именно замещение налогооблагаемых видов деятельности, продуктов или ресурсов иными, менее подверженными налогообложению. Если оставить в стороне случаи абсолютно неэластичного спроса или предложения, то речь, по сути, идет об одной и той же реакции, только рассматриваемой с разных сторон.

Уловив, как возникает избыточное налоговое бремя, можно перейти к его более точному определению, а затем и к анализу избыточного бремени, вызываемого различными видами налогов. Однако для этого необходимо освободиться еще от одного упрощения, использованного в предыдущем параграфе. Оно состояло в том, что налогообложение влияет лишь на количество приобретаемого товара, но не меняет выраженную в денежной форме готовность потребителя платить за его единицу.

К налоговым системам предъявляется целый ряд требований, подчас противоречащих друг другу, поскольку за ними, в конечном счете, стоят несовпадающие принципы экономической эффективности и справедливости. Выбор наиболее приемлемой структуры налогов предполагает, что если одно из требований принимается в качестве критерия оптимизации, то другие должны учитываться в форме ограничений. Реальная налоговая система, не будучи идеальной, с точки зрения какого-либо отдельного критерия, рассматриваемого изолированно, может приближаться к оптимуму с позиций баланса требований в рамках имеющихся возможностей.

Повышение экономической эффективности налогообложения предполагает минимизацию избыточного налогового бремени. В предыдущем параграфе это понятие рассматривалось применительно к налогам на отдельный товар или услугу. Однако на практике основная часть налоговых поступлений приходится, как правило, на обложение доходов, прибыли и добавленной стоимости. Необходимо, очевидно, выяснить, формируется ли избыточное бремя при использовании такого рода налогов, и если это происходит, то от чего такое бремя зависит.